fbpx
Top

Hoe Suzanne Smulders haar eerste startup bouwde

Wil je dit artikel liever beluisteren? Dat kan ook!

Suzanne Smulders is mede-oprichter van LENA the fashion library en tevens mijn oud-docent. Vandaar dat zij direct op mijn ‘te benaderen’ lijstje terecht komt wanneer ik op zoek ga naar mensen met een droombaan. Suzanne is eigenzinnig, stijlvol en recht door zee. En dat maakt me nieuwsgierig. Hoe is mijn oud-docent, die jaren voor mij hetzelfde HBO papiertje haalde als ik, een ondernemer geworden en een kledingwinkel gestart in Amsterdam? En niet zomaar een winkel. Een winkel waar iedereen kleren kan lenen, zoals een echte bibliotheek betaamt. Heeft Suzanne een droombaan? Is een startup zo fantastisch als dat je in de wandelgangen hoort? Tijd voor antwoorden.


Wat is mijn droombaan? Met die vraag startte ik deze interviews reeks. Klik hier om alle droombaan voorbeelden te lezen.


De modewereld is kut

“De modewereld had ik afgeschreven, ondanks mijn vier jaar op het AMFI.” Verward kijk ik Suzanne aan, terwijl zij verder praat in onze videocall. Ze runt nu namelijk haar eigen bedrijf in, jawel, tweedehands kleding.


“Ik was er gewoon achter gekomen dat de modewereld ronduit kut is, sorry voor mijn woordgebruik. Het is nep, opgeklopt en zoveel ‘bla bla bla’. Ik ben en blijf een nuchtere Eindhovense. Je weet wel, niet lullen maar poetsen. Dat gedoe rondom status en geld is niks voor mij. Daarom bleef ik na mijn afstuderen hangen bij mijn bijbaantje. Ik had geen idee wat ik wilde gaan doen. Heel ironisch overigens, want ik werkte bij de H&M.”


De droombaan van ondernemer Suzanne Smulders
De prachtige Suzanne

Het AMFI was intens

Suzanne gaf zichzelf de tijd om te bedenken wat haar vervolgstap zou worden. Eerder had ze de opleiding HBO Communicatie op Fontys Hogescholen al afgerond. En hoewel dat een leuke tijd was, had ze het AMFI heel anders beleefd.


“Het AMFI was intens”, Suzanne legt de nadruk op het woord ‘intens’. “Als wij bij Communicatie tot drie uur college hadden, dan was dat echt een lange dag. Voor het AMFI was ik letterlijk elke avond en in weekenden aan het werk. Maar ik vond het leuk! Ik koos de richting ‘branding’, omdat ik het psychologische stukje van het merk fascinerend vond. En hoe gek het ook klinkt, ik probeerde altijd de projecten te kiezen die niet over mode gingen. Ik kleur graag buiten de lijntjes.”


Haar vervolgstappen kwamen op haar pad

Na een lange tijd, kwam Suzanne weer een paar oude bekenden tegen. Elisa, Diana en Angela, drie zussen die zo’n tien jaar geleden samen de vintagewinkel Doortje Vintage in Eindhoven hebben opgezet.


“Ze vertelden me dat ze naar iemand op zoek waren voor in de winkel. Iemand die kon fotograferen en andere creatieve klusjes kon aanpakken. En dat kon ik, want ik ben echt van de beelden. Dat was een vrij bestaan, lekker flexibel, en heb ik met veel plezier gedaan. Terugkijkend besef ik wel dat ik de luxe heb gehad dat ik nooit dringend op zoek ben geweest naar een baan. En ik stond open voor wat er op mijn pad kwam. Na een jaar vroeg mijn oude Communicatie opleiding of ik wilde lesgeven. En zo kwam ik daar in datzelfde jaar ook terecht.”


Suzanne Smulders over haar droombaan als ondernemer

Er zou een kledingbibliotheek moeten zijn

Suzanne was met haar achtergrond de ideale aanvulling op het team van Doortje Vintage. Zij was meer van de communicatie en PR, Elisa het management en financiën, Diana de inkoop van de collectie en Angela meer als creatieve artdirector. Daarom besloten de drie zussen om hun fantastische idee met Suzanne te delen.


“Zij droomden van een kledingbibliotheek genaamd LENA the fashion library. Een bibliotheek waar je kleding kunt lenen zodat kleding beter benut wordt. Je kunt de kledingstukken weer ruilen als je erop uitgekeken bent. Het blijft vernieuwend wat je draagt en je kunt ook een keer goed uitpakken als je naar een feestje of evenement gaat. Het is namelijk zonde dat zoveel kledingstukken ongebruikt in de kast liggen. Waarom zou iemand anders er niet weer van kunnen genieten? Natuurlijk heb je Vintage winkels waar je tweedehands kleding kunt kopen, maar zodra je het koopt belandt het weer in je kast. Daarom was ik meteen overtuigd van het idee. Dit voelde goed!”


Ook zonder ervaring kun je ondernemer worden

De dames besloten hun tijd erin te investeren om het idee te onderzoeken. Ze spraken veel mensen en begonnen aan een businessplan. “Even als voorbeeld, om te laten zien dat je leert terwijl je doet: Ik haalde er een documentje bij van een businessplan wat ik had gemaakt tijdens Economieles in 5 HAVO. Dat voldeed natuurlijk niet. Gelukkig wilde een kennis helpen, die al veel ervaring met startups had.”


“Hij stelde kritische vragen, waar we nooit eerder aan hadden gedacht. We waren het krampachtig in het geheim aan het bespreken want niemand mocht dit fantastische idee weten. Dan zou iemand het kunnen stelen. Maar op een gegeven moment werkte dat niet meer. Als je iets wil moet je het uitspreken. Dus zijn we zo’n 40/50 mensen gaan interviewen. En dat resulteerde in geweldige inzichten!”


Testen en proberen

Voorzichtig ging de eerste pilot van LENA Library van start. “We hadden de luxe dat we dankzij Doortje Vintage al in het bezit waren van veel vintage kleding. Dus hebben we aan 20 mensen gevraagd of ze wilden testen. Gewoon om te proberen. Na een klein jaar beseften we dat je sommige dingen alleen ontdekt door het gewoon te proberen. Dus onze volgende stap was spannend maar nodig: een pand in Amsterdam.”


Lena the fashion Library in Amsterdam
LENA the fashion library in Amsterdam

Niet alles loopt in een startup zoals je hoopt

“Het begin van de startup verliep met vallen en opstaan. We wilden lanceren met een pop-up stand, maar dat was veel te duur in Amsterdam. De crowdfundingactie ging hand in hand met de pop-up stand en ging dus ook niet door. We wilden abonnementen voor de bibliotheek voorverkopen. Maar ook dat plan viel in duigen want het concept was nog niet bekend bij mensen. We moesten het concept ‘kledingbibliotheek’ nog uitleggen.”


“Onze vooraf gemaakte plannen zijn vaker niet dan wel uitgekomen. Alles loopt altijd anders dan verwacht maar dat is juist het leuke van ondernemerschap. Het is een avontuur. En natuurlijk hadden we andere dingen weer mee, zoals het pand waar we nu nog steeds inzitten, op de Westerstraat in hartje Amsterdam. We hebben ons spaargeld ingelegd en onze ouders hebben bijgelegd. Die luxe hadden we. Daarmee hadden we voldoende startersbudget en konden we beginnen. Natuurlijk is het spannend, maar dat is ook meteen wat het zo leuk maakt.”


Een vliegende start

Ze gingen all in en hebben volle gas publiciteit gezocht. Social media, presentaties, een artikel in bijvoorbeeld Metro, pitches zoals op de Designer Week en gesprekken op o.a. markten. Het netwerk vanuit Doortje hielp ontzettend.


De vier kregen veel energie van alle positieve reacties en gingen als een trein. “We hadden nog geen idee waar we aan waren begonnen, maar dat was juist het leuke. Twee weken na het openingsfeestje gingen we officieel open voor het grote publiek. Ik weet nog dat Hart van Nederland voor de deur stond met een cameraploeg om deze speciale dag vast te leggen. Het is een sympathiek en aaibaar verhaal dus de media pikt het makkelijk op. Zij stonden er precies om 11 uur, toen de winkel openging. Dat was heel grappig omdat de eerste klanten pas een half uur later kwamen. Dat hadden ze even niet verwacht.”


Ondernemer Suzanne Smulders in Koffietijd
Suzanne in Koffietijd

Als iets niet werkt, meteen veranderen

Het eerste half jaar was echt een rollercoaster voor de vier oprichters. Het was een piek met alle pers en geïnteresseerde mensen. Maar op een gegeven moment werd dit wat minder. Ze maakten toen nog gebruik van een abonnementen systeem. Dat zat zo in elkaar dat ze ieder kledingstuk een bepaald aantal punten hadden toegekend en je voor een vast bedrag per maand voor 100 punten aan kleding mocht lenen. Je mocht tussendoor zo vaak wisselen als je wilde.


“Dat leek goed te gaan, tot dat mensen geen tijd meer hadden om de kledingstukken terug te brengen en ze alsnog ongebruikt in de kast bleven hangen. We hebben allerlei dingen geprobeerd en uiteindelijk het abonnementensysteem los gelaten. Dat was spannend, maar nodig. Nu hebben we een pay-as-you-borrow systeem. Je betaalt dus per dag dat je iets leent. Nu sluit het meer aan op het gedrag van de gebruiker en is het minder geforceerd. Je betaalt alleen als je iets leent. Daarnaast zijn we steeds meer kledingstukken online gaan plaatsen, dat helpt ook.”


Zolang Suzanne maar met plezier naar haar werk gaat

“We hebben wel eens situaties gehad met LENA Library dat we niet zeker wisten of we het wel zouden redden. Dat is dan heel spannend maar tot nu toe verzinnen we altijd weer iets om daar bovenop te komen. Je wordt zo steeds creatiever en leert dat er altijd oplossingen zijn.”


“Ik heb inmiddels wel geleerd dat wat er ook gebeurt, het allerbelangrijkste voor mij is om iets te doen waar ik achter sta en waar ik blij van word. Dat ik elke dag naar mijn werk ga en denk: YES! Ik hoor mensen vaak klagen over hun werk en praten alsof ze leven voor vakanties. Nou, dan heb je in mijn beleving een lang leven. Ik werk veel en ik werk hard, maar wel altijd met plezier!”


Ondernemer Suzanne Smulders over haar Droombaan

De toekomst van ondernemer Suzanne

“De afgelopen vijf jaar heb ik als kip zonder kop non-stop voor LENA gewerkt en nooit achterom of verder gekeken. Ik ben nu op een punt dat ik mijn kennis en ervaring ook buiten LENA Library wil inzetten, en zelf op andere gebieden wil groeien. Hoe ik dat precies ga vormgeven weet ik nog niet. Wat ik wel heb geleerd van LENA is dat wanneer je dingen hardop zegt en vraagt, er van alles op je pad komt. Zo help ik momenteel twee vriendinnen met de branding van hun bedrijf, wat ik ontzettend leuk vind om te doen! Dus wie weet wat de toekomst nog allemaal in petto heeft.”


Wat kunnen we leren van Suzanne’s mindset?

De mentaliteit van Suzanne Smulders is helder: ‘gewoon doen.’ “Dingen doen en vertrouwen op je onderbuikgevoel. Ga niet onbezonnen te werken maar ga wel dingen doen. Ik hoor zo vaak mensen met ideeën en suggesties over dit en dat, maar het zijn uiteindelijk de mensen die ook echt iets gaan doen die iets bereiken. En dat soort mensen zijn er maar weinig terwijl het zo leuk is.”


“Het ondernemerschap is een avontuur, zo moet je het zien. En wat heb je te verliezen? Echt helemaal niks, ik geloof dat je alleen maar iets te winnen hebt. Het is een ervaring en je leert zoveel over jezelf! Ik moest dit avontuur starten vanuit een soort oergevoel en ik ben zo blij dat ik dit gedaan heb.” Dus mocht jij ook een ondernemingsidee hebben: gewoon doen. Want net als Suzanne ben ik ervan overtuigd dat je alleen maar iets te winnen hebt.


Wil je meer lezen over LENA Library en de kledingindustrie?
> Lees dit artikel over het concept van de kledingbibliotheek en waarom het zo hard nodig is!
> Ik schreef eerder 5 tips om duurzame kleding te shoppen.
> Eerder legde ik uit waarom we minder kleren moeten kopen.
> Hier kun je nog eens alle droombaan interviews bekijken.

Huidige reacties

Laat een reactie achter